Des rapports jumeaux décrivent une profonde corruption et un dysfonctionnement dans les inspections des bâtiments de la Nouvelle-Orléans | Politique locale

Des rapports jumeaux décrivent une profonde corruption et un dysfonctionnement dans les inspections des bâtiments de la Nouvelle-Orléans |  Politique locale, jacquin couvreur


L’administration du maire LaToya Cantrell promet des mesures plus concrètes pour améliorer le processus d’autorisation et d’inspection des bâtiments et tenir les inspecteurs responsables après avoir publié deux rapports détaillant une profonde corruption et un dysfonctionnement au sein du département de la sécurité et des permis de l’hôtel de ville.

Un rapport d’un cabinet d’avocats extérieur a révélé que presque tous les inspecteurs de la ville pensaient que leurs collègues avaient accepté des pots-de-vin et que le département était envahi par une « culture de méfiance ». Il indique que les inspecteurs ont été encouragés par les superviseurs à ignorer les politiques et procédures mises en œuvre par l’administration de l’ancien maire Mitch Landrieu pour s’assurer que les inspections ont été effectuées complètement et correctement, une étape essentielle pour garantir que les projets de construction sont sûrs et conformes au code.






Des rapports jumeaux décrivent une profonde corruption et un dysfonctionnement dans les inspections des bâtiments de la Nouvelle-Orléans |  Politique locale, jacquin couvreur

L’autre rapport, un audit interne, a révélé que même après une enquête fédérale sur la corruption et l’effondrement du Hard Rock Hotel ont mis à nu un problème généralisé d’inspecteurs ne se présentant pas sur les chantiers de construction et utilisant des photographies d’entrepreneurs pour falsifier leurs rapports d’inspection, ces problèmes est resté un problème pour certains membres du personnel jusqu’en 2021.

Les découvertes les plus explosives proviennent d’une enquête menée par le cabinet d’avocats de Philadelphie Morgan Lewis. Il était dirigé par Kenneth Polite, originaire de la Nouvelle-Orléans, avant de devenir procureur général adjoint des États-Unis l’année dernière. Le rapport a été achevé en mars, mais n’a été diffusé sur WWL-TV que cette semaine, en réponse à une demande de documents publics.

Les enquêteurs de Morgan Lewis ont interrogé 25 inspecteurs actuels ou anciens de la ville et le rapport indique que presque chacun d’entre eux a allégué que d’autres inspecteurs étaient impliqués dans des « activités de corruption ».

L’un était Kevin Richardson, un ancien inspecteur municipal qui a quitté la ville en 2015. En 2019, il a plaidé coupable à des accusations de corruption et vient d’être condamné à 30 mois de prison fédérale pour avoir accepté 65 000 $ de pots-de-vin auprès d’entrepreneurs.

Richardson a admis qu’il avait pris de l’argent pour approuver le travail des entrepreneurs sans se présenter pour l’inspecter ou pour faire disparaître les violations sans s’assurer qu’elles étaient corrigées. Richardson a également admis avoir soudoyé un autre employé de Safety & Permits pour aider à approuver les permis des entrepreneurs. Le rapport de Morgan Lewis identifie cet analyste de permis comme étant Richella Maxwell, qui a été licenciée par la ville mais n’a jamais été accusée d’un crime.

Dans son entretien avec Morgan Lewis, Richardson a déclaré qu’il avait payé 3 000 $ à Maxwell pour accélérer les permis de certains entrepreneurs.

WWL-TV a contacté Maxwell et son avocat lorsqu’elle a été licenciée en 2019 et à nouveau vendredi, mais n’a pas eu de réponse.

Le rapport de Morgan Lewis indique que plusieurs inspecteurs et superviseurs interrogés par l’équipe de Polite ont également fait des allégations de corruption contre Randy Farrell, le propriétaire d’IECI, la plus grande société d’inspection tierce de la région. Les entrepreneurs peuvent embaucher des inspecteurs tiers certifiés pour effectuer des inspections au nom de la ville, et le rapport alléguait que Farrell s’était assuré que cela se produisait plus souvent.

« Richardson a allégué que Farrell payait les inspecteurs électriques de la ville sur une base hebdomadaire ou bihebdomadaire pour retarder les inspections de la ville, ce qui a amené les constructeurs à se tourner vers des inspecteurs tiers », indique le rapport.

Le directeur général de la ville, Gilbert Montaño, a qualifié cela et d’autres allégations de fraude dans le rapport de Morgan Lewis de « déplorables ». Il a déclaré que la ville travaillait avec diligence pour resserrer ses règles et réglementations régissant les inspecteurs tiers.

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Farrell a également accordé une interview aux enquêteurs de Morgan Lewis, dans laquelle il a nié avoir sollicité ou versé des pots-de-vin. Mais le rapport indique que Farrell a admis avoir organisé des déjeuners réguliers pour les inspecteurs électriques du gouvernement jusqu’à ce que l’inspecteur général de la ville lui dise que « de tels repas pourraient être considérés comme inappropriés ».

Longtemps après l’interview de Morgan Lewis, Farrell a plaidé coupable à des accusations de fraude fiscale fédérale, notamment en cachant une partie de ses revenus à l’IECI. Il a également été accusé dans la paroisse de Jefferson d’avoir falsifié des inspections de bâtiments, mais il n’a pas été accusé de corruption.

Son avocat de la défense, Rick Simmons, a noté que le rapport de Morgan Lewis indique que Farrell a fourni « des informations utiles concernant les inspections par des tiers ». Simmons a également souligné que le rapport qualifie les allégations de corruption antérieure de « non fondées ».

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La ville a également publié un audit interne de son opération de sécurité et de permis. Il a révélé que 62% de toutes les inspections de bâtiments dans la ville en 2020 ont été effectuées par des inspecteurs tiers. Montaño a déclaré qu’il souhaitait voir davantage d’inspections effectuées par les employés de la ville, mais a déclaré que Safety & Permits n’avait pas le personnel nécessaire pour toutes les effectuer.

L’audit interne a également montré que les inspecteurs internes de la ville ont encore besoin d’une surveillance plus stricte. Les auditeurs ont examiné les données GPS des véhicules des inspecteurs pour déterminer que, dans la moitié des cas qu’ils ont examinés, les membres du personnel ne se sont pas garés à moins de 1 000 pieds d’un site inspecté le jour de l’inspection. Cela est considéré comme un drapeau rouge majeur, bien que ce ne soit pas une preuve concluante qu’une inspection a été truquée.

Les auditeurs ont également examiné un échantillon de plus de 3 000 rapports d’inspection et ont déterminé que 17 % d’entre eux manquaient de photographies. Les photos aident à prouver que le site a été inspecté en personne.

La ville a déclaré qu’elle rendait plus explicites les exigences pour les inspecteurs de garer leur véhicule municipal à moins de 1 000 pieds du chantier de construction et de déposer des photographies détaillées pour prouver qu’ils étaient là. Mais une version de ces exigences est en place depuis 2014, lorsque l’ancien directeur de la sécurité et des permis, Jared Munster, les a mises en œuvre.

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Les exigences ont été réitérées en termes stridents en septembre 2019, dans un enregistrement audio secret d’une réunion d’inspecteurs d’urgence. Dans ce document, les inspecteurs ont lu les politiques de 2014 et le successeur de Munster en tant que directeur, Zach Smith, a imploré son personnel de les suivre.

« Si nous ne faisons pas un bon travail pour conserver ces enregistrements et créer ces enregistrements et faire notre travail, alors tout le monde compte sur cela et tout va s’effondrer », a déclaré Smith à un moment donné.

Moins d’un mois plus tard, le Hard Rock Hotel s’est effondré, tuant trois travailleurs et fermant une importante intersection du centre-ville pendant plus d’un an.

Une enquête conjointe WWL-TV / Times-Picayune quelques mois plus tard a suivi les véhicules de la ville des inspecteurs et a découvert que trois d’entre eux ne s’étaient pas présentés aux inspections clés au Hard Rock. Il a été constaté que l’un de ces inspecteurs, Julie Tweeter, avait effectué des inspections de non-présentation au Hard Rock après avoir assisté à la réunion de septembre 2019.

Le rapport de Morgan Lewis a révélé que même après tout cela, de nombreux inspecteurs ont toujours dit qu’il était acceptable d’accepter des photographies d’entrepreneurs « au lieu d’aller sur un chantier ».

« C’était probablement l’un des problèmes les plus préoccupants qui ressortait de l’audit, mais je suis content qu’il en soit ressorti », a déclaré Montaño. « Je veux dire, c’est toute l’idée. C’est tout le but de tout cela.

Interrogé sur la différence entre ce que la ville fait actuellement et ce que Munster a essayé en 2014 et Smith a réitéré en 2019, Montaño a déclaré avoir mis en place «des procédures claires et articulées qui peuvent donner lieu à une action si vous les enfreignez. Et deuxièmement, une surveillance de la direction qui fait clairement attention au respect ou non de ces procédures.

Montaño affirme que de nouvelles recrues, dont Jay Dufour, qui a remplacé Smith en tant que responsable du bâtiment, aident à résoudre les problèmes et à améliorer le processus d’autorisation et d’inspection. Mais il admet que le département manque toujours de personnel et que son processus d’inspection et d’autorisation est encore trop compliqué.

Il sait qu’il faudra du temps pour regagner la confiance du public dans une fonction de sécurité essentielle.

« Nous ne dopons pas le football », a-t-il déclaré. « Je ne dirai même pas sur quelle ligne de triage nous sommes, franchement. Mais nous progressons vers l’avant.

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