L’année où King Coal a repris sa couronne énergétique

L’année où King Coal a repris sa couronne énergétique, jacquin couvreur


C’est une ironie suprême que, malgré les appels vocaux des militants écologistes à l’abandon complet du charbon comme source de production d’électricité, 2021 se terminera comme l’année où King Coal a repris son trône sur les marchés mondiaux de l’énergie.

La quantité d’électricité produite par le charbon a atteint des sommets historiques cette année, selon l’Agence internationale de l’énergie. Après avoir chuté au cours des deux années précédentes – en raison de facteurs environnementaux en 2019 et de la récession économique en 2020 – la production au charbon a augmenté de 9% en 2021. L’utilisation globale du charbon, y compris des domaines tels que la production de ciment et d’acier, devrait rester à ces niveaux historiquement élevés au cours des deux prochaines années.

Le monde a encore besoin de charbon en grandes quantités, en particulier avec la reprise de la croissance économique mondiale à mesure que la pandémie recule. Dans ces circonstances, même l’engagement dilué de la COP26 de « réduire progressivement » la production de charbon semble irréalisable.

Étant donné que l’énergie au charbon représente environ 37 % de l’électricité mondiale et qu’elle est la principale source d’émissions polluantes de dioxyde de carbone – responsable d’environ la moitié des gaz à effet de serre dans le monde – sa réduction est un défi majeur dans la transition vers des formes d’énergie plus propres. nécessaires pour atteindre les objectifs de l’Accord de Paris d’ici 2050.

Au centre du problème se trouvent les demandes énergétiques de la Chine et de l’Inde, les deux plus gros consommateurs. Plus de la moitié des besoins énergétiques domestiques de la Chine sont satisfaits par le charbon ; en Inde, c’est un chiffre stupéfiant de 70 % et en croissance.

Les deux pays ont opposé une résistance sévère aux appels à la « suppression progressive » à Glasgow, et avec une certaine justification. Il est hypocrite de la part des décideurs économiques occidentaux de leur refuser l’utilisation de la ressource que l’Europe et l’Amérique ont utilisée pendant plus de deux siècles pour alimenter leur développement économique. Le fait que les États-Unis et l’Europe brûlent encore du charbon en quantités énormes rend l’hypocrisie d’autant plus effrontée.

De nombreux pays européens ont depuis des années des politiques strictes pour limiter l’utilisation du charbon, et il est vrai qu’il a considérablement diminué en tant que source de carburant. Mais dès que les prix du gaz ont commencé à monter en flèche l’an dernier, les gouvernements de Londres à Varsovie n’ont pas hésité à revenir au charbon. Confrontés à un choix entre geler les électeurs ou quelques tonnes de CO2 supplémentaires dans l’atmosphère, les décideurs européens de l’énergie ont adopté une vision pragmatique.

Aux États-Unis, sous une position explicitement anti-charbon de l’administration Biden, le pouvoir que le charbon conserve dans certaines parties du pays a été démontré par la capacité du sénateur Joe Manchin, de la maison du charbon américain en Virginie-Occidentale, à éviscérer et enfin bloquer la législation « Build Back Better » de Biden. Manchin, comme les gouvernements européens, a décidé que les intérêts de ses électeurs sont plus importants que la lutte contre le réchauffement climatique. Et qui peut le blâmer?

Les pays du Golfe, en tant que plus grands exportateurs de pétrole au monde, ont historiquement été des observateurs assez détachés du grand débat mondial sur le charbon. Il y a quelques années, Dubaï a pris la décision de construire une centrale électrique au charbon à Hassyan, aux Émirats arabes unis, pour un montant exorbitant de 3,4 milliards de dollars.

Les responsables de la politique énergétique de l’émirat s’inquiétaient alors d’une dépendance excessive à l’égard des importations de gaz, et on peut se demander s’ils prendraient la même décision aujourd’hui.

À Riyad et à Abu Dhabi, où les experts en énergie veulent rester au fait des tendances mondiales, la résurgence du charbon a des implications importantes. L’Inde et la Chine sont d’importants importateurs de pétrole, et leur utilisation accrue de charbon pourrait réduire leur demande d’électricité au mazout.

Le revers de la médaille, cependant, est que la demande de pétrole à des fins autres que la production d’électricité – comme la pétrochimie et d’autres procédés non énergétiques – pourrait être accrue, ce qui a été une stratégie à long terme des producteurs de pétrole régionaux.

Mais surtout, le retour du charbon démontre la complexité même de la transition énergétique, et la nécessité de prendre en compte tous les ingrédients du futur mix énergétique, plutôt que de proférer des slogans simplistes de « sortie » des énergies fossiles.

  • Frank Kane est un journaliste économique primé basé à Dubaï. Twitter: @frankkanedubai

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