Une honte de barrage ? – Boulder hebdomadaire

Une honte de barrage ?  – Boulder hebdomadaire, jacquin couvreur


Il est difficile pour des habitants comme Seth Cousin, qui vivent sur Gross Reservoir, d’imaginer à quoi cela ressemblera une fois que le barrage aura été élevé à plus de 131 pieds et que des centaines d’acres de collines boisées auront été submergées. Il est difficile d’imaginer des flottes de camions et de machines de construction rampant autour du réservoir, les projecteurs qui maintiendront le projet éclairé la nuit et la quantité de poussière qui flottera dans l’air jusqu’à la fin de la construction en 2027.

Bientôt, ils n’auront plus à l’imaginer. Grâce à une petite composante hydroélectrique au bas du barrage, le débat de plusieurs décennies sur le projet d’expansion du réservoir brut est terminé et Denver Water avance par décret d’un tribunal fédéral.

Et dès avril de cette année, la construction commencera.

« [Denver Water] a tout ce dont ils ont besoin », dit Cousin. « Il n’y a rien, absolument rien qui puisse réellement les arrêter. »

Cousin a acheté sa maison sur la rive nord de Gross Reservoir en 2018, et peu de temps après, il s’est impliqué dans The Environmental Group (TEG), un groupe d’action qui lutte contre le projet d’expansion de Gross Reservoir depuis sa création. Sur sa page Web, savebouldercounty.org, le groupe appelle le Gross Reservoir Expansion Project « le projet de construction le plus dommageable pour l’environnement de l’histoire du comté de Boulder ». Il fait valoir qu’il va lessiver des produits chimiques toxiques et des métaux lourds dans les voies navigables, que le trafic de construction rendra les routes locales mouvementées et beaucoup plus dangereuses, et que les possibilités de loisirs au réservoir seront plongées sous l’eau.

Dans le même temps, Denver Water, le service public à l’origine du projet d’expansion, affirme que ce projet est essentiel pour fournir de l’eau à ses 1,5 million de clients Front Range. Sans ce projet, l’approvisionnement en eau de Denver est vulnérable, affirme-t-il.

Todd Hartman, porte-parole de Denver Water, explique que c’est parce que le système de Denver Water est profondément déséquilibré : 90 pour cent de son stockage se trouve du côté sud de la ville, avec seulement 10 pour cent du côté nord. Ce projet augmentera la capacité de stockage de Gross Reservoir de 72 000 acres-pieds, ce qui en fera le deuxième plus grand du système de Denver Water. Denver Water dit que c’est à peu près assez d’eau pour 288 000 ménages résidentiels. 5 000 acres-pieds supplémentaires d’eau seront également stockés en tant que « piscine environnementale » pour répondre aux besoins environnementaux.

Le Denver Water Board of Commissioners a approuvé un contrat de construction de 531 millions de dollars pour le projet.

« En développant Gross, plus d’eau peut être stockée du côté nord, garantissant ainsi un approvisionnement en eau sûr et fiable en cas de sécheresse et d’incendie de forêt catastrophique », dit Hartman, « ces deux éléments ont menacé la capacité de Denver Water à fournir de l’eau à ses clients dans le passé.

C’est pourquoi Denver Water a poussé avec tant de ténacité le projet d’expansion du réservoir brut depuis le début du processus d’autorisation en 2003. Le plan d’atténuation du poisson et de la faune du projet a été approuvé par le ministère de la Pêche et de la Faune en 2011. Puis en 2016, le ministère de la Santé publique et Environnement ont approuvé le permis de qualité de l’eau de l’État 401 pour le projet, et en 2017, l’Army Corp of Engineers a délivré à Denver Water un permis 404 et un dossier de décision. Les cinq derniers gouverneurs d’État ont soutenu ce projet, ainsi que des groupes environnementaux, des intérêts commerciaux et des utilisateurs d’eau des deux côtés de la Continental Divide, selon le site Web de Denver Water.

Le service public a déclaré avoir collaboré avec le personnel du comté de Boulder, les élus et les habitants pour répondre aux préoccupations du public concernant les perturbations de la construction et les risques environnementaux. Au cours des 19 années de négociation, cette collaboration a abouti à un règlement proposé entre Denver Water et le comté de Boulder qui comprend près de 13 millions de dollars pour l’atténuation et 70 acres d’espace ouvert transférés au comté de Boulder.

Ces 13 millions de dollars se répartissent comme suit : 5 millions de dollars doivent être administrés par le comté de Boulder pour répondre aux préoccupations des résidents concernant le bruit, la lumière et la poussière ; 5,1 millions de dollars serviront à acquérir des terrains pour des espaces ouverts, des servitudes de conservation et des corridors de sentiers; 1,25 million de dollars seront utilisés pour compenser les émissions de carbone du projet ; 1 million de dollars serviront à restaurer le ruisseau South Saint Vrain ; 250 000 $ iront à un projet pilote de biochar pour réduire davantage les émissions ; et 250 000 $ supplémentaires seront destinés au comté de Boulder pour payer plus de gardes forestiers, de personnel de communication, de signalisation et de navettes pour faire face aux fermetures de loisirs pendant la construction.

« Denver Water et le comté de Boulder ont travaillé ensemble cet automne pour développer ce programme d’atténuation », a déclaré Hartman. « Les deux parties ont convenu que le nombre final était important pour traiter les impacts potentiels du projet et fournir des avantages sur le terrain aux résidents du comté de Boulder. »

Du point de vue de la commissaire du comté de Boulder, Marta Loachamin, cependant, accepter le règlement de Denver Water n’était pas si harmonieux. En fait, dit-elle, le comté s’est retrouvé entre « le marteau et l’enclume », sans vraiment avoir le choix.

« Le comté voulait plus d’une déclaration de règlement », a déclaré Loachamin. « Aucun de [the commissioners] sont satisfait. Aucun de nous n’était d’accord avec l’avancement de ce projet.

Cependant, dit-elle, Denver Water allait de l’avant, que le comté de Boulder l’ait accepté ou non.

Pendant des années avant cela, Seth Cousin et d’autres résidents de Gross Reservoir, ainsi que TEG et certains des commissaires du comté de Boulder, pensaient qu’ils avaient une arme secrète dans leur manche : le permis d’utilisation des terres 1041. Ce processus d’autorisation permet aux gouvernements locaux de réglementer une variété d’activités de développement avec les conseils de l’État. Cousin dit que lui et d’autres habitants avaient l’impression que cela pourrait être utilisé pour empêcher Denver Water d’innover sur le projet.

« Dès le départ, nous savions que [1041] était la chose que le comté devait faire pour lutter contre cela. Et la raison pour laquelle nous avons pensé que c’est que le comté a continué à le dire aux électeurs, à nous », a déclaré Cousin. « On nous l’a dit et nous avons pensé que le 1041 était l’endroit où nous allions combattre cela. »

Marta Loachamin dit qu’elle était sous une croyance similaire.

« Beaucoup d’entre nous, moi y compris. . . [were] de la compréhension, et je l’entendais également des résidents, que le 1041 était la solution pour arrêter ce projet », a déclaré Loachamin. « Et c’était inexact. »

Le comté de Boulder a demandé une demande de permis de 1041 à Denver Water et le service public l’a obligé, en soumettant une en septembre 2020. Le comté de Boulder a répondu à de nombreuses requêtes, faisant des allers-retours avec Denver Water pendant neuf mois, ralentissant considérablement le projet. Cela a fonctionné jusqu’en juin 2021, lorsque le directeur de l’utilisation des terres du comté de Boulder a informé Denver Water qu’ils n’avaient pas fourni suffisamment d’informations aux agences du comté ; la demande devra être soumise à nouveau.

«Pendant près d’un an, Denver Water a tenté de suivre le processus 1041 pour obtenir l’approbation du comté de Boulder en répondant aux questions du comté de Boulder, en proposant des solutions aux préoccupations du comté et en identifiant les mesures d’atténuation appropriées pour les préoccupations locales.» dit Hartman.

Dans une déclaration sur le processus 1041 du comté de Boulder, Denver Water a écrit : « Les retards résultant du refus du comté de Boulder de traiter en temps voulu la demande 1041 ajoutent des coûts substantiels et causent des problèmes d’autorisation, d’approvisionnement et de logistique qui perturbent sérieusement la capacité de Denver Water à exécuter le projet.

Cela a également mis en péril les délais d’ingénierie de la construction et, surtout, a menacé les délais ordonnés par la Commission fédérale de réglementation de l’environnement (FERC) du projet.

C’était l’objectif de l’utilisation du 1041 du comté de Boulder, comme indiqué par Cousin et Loachamin. Cependant, ni eux ni les avocats du comté de Boulder n’ont prévu ce qui allait suivre. Frustré par le processus du comté de Boulder, Denver Water a entièrement contourné l’autorité du comté et a porté l’affaire devant un tribunal fédéral, affirmant la prééminence de la FERC.

« Malheureusement, il est devenu clair que le comté de Boulder n’avait pas l’intention de délivrer un permis 1041 à Denver Water à temps pour se conformer aux délais de construction de l’ordre de la FERC », a déclaré Hartman. « Donver Water a donc dû porter plainte pour affirmer la primauté de la commande de la FERC sur le projet. »

Il explique que parce que Gross Dam and Reservoir occupent les terres de Denver Water et du National Forest System réservées à la production d’hydroélectricité, Denver Water disposait d’une licence d’hydroélectricité de la Federal Power Commission (remplacée plus tard par la FERC). Cette licence leur donne l’autorité fédérale de poursuivre le projet d’expansion, quel que soit le processus 1041 du comté de Boulder, car il étendra la composante hydroélectrique de Gross Reservoir.

Hartman dit que l’expansion se traduira par une production supplémentaire de 4,5 mégawattheures d’énergie par cette composante hydroélectrique par an, ce qui est une goutte dans le seau étant donné que le client moyen des services publics résidentiels américains utilise 10,75 mWh par an, selon l’US Energy Information Administration. Ce fait a soulevé des questions parmi les commissaires du comté de Boulder sur la validité de l’expansion de cette composante hydroélectrique.

« Je pense que cette composante hydroélectrique au barrage du réservoir Gross était un moyen de garantir que l’Agence fédérale de réglementation de l’énergie – la FERC – entrerait en jeu. » Loachamin dit, suggérant que la composante hydroélectrique de Gross Reservoir a été construite (dans les années 1950) spécifiquement pour Denver Water pour outrepasser l’autorité municipale de Boulder.

« C’est une accusation en colère », dit Cousin. « Je ne lancerais pas ça à Denver Water. »

Pourtant, même si ce n’était pas la raison pour laquelle la composante hydroélectrique a été construite, Cousin convient que l’expansion du réservoir n’a rien à voir avec la production électrique.

« [The hydroelectric component] ne contribue en aucun cas au réseau électrique maintenant, ce ne sera plus le cas par la suite, et ce n’est pas la raison pour laquelle Denver Water augmente la hauteur du barrage », a déclaré Cousin. « La centrale hydroélectrique était essentiellement le ticket d’or, que Denver Water savait qu’ils avaient. »

Et ça a marché. En novembre, le tribunal fédéral s’est rangé du côté de Denver Water, auquel cas le comté de Boulder a eu le choix : accepter le règlement tel quel ou ne pas le faire – le projet d’expansion avancerait dans les deux sens.

Le comté de Boulder a accepté le règlement.

« Est-ce une bonne affaire? C’est l’expansion d’un barrage et d’un réservoir que nous ne pouvions pas arrêter », dit Loachamin. « C’est donc une bonne affaire compte tenu des options de conclusion d’accords, qui consistaient à obtenir zéro ou à obtenir quelque chose à atténuer. »

« Je ne pense pas que vous trouverez quelqu’un qui soit satisfait de ce règlement », a déclaré Cousin, ajoutant, « bien que Denver Water doit en être très satisfait. »

Pour sa part, Denver Water semble certainement heureux.

Hartman dit qu’ils « ont hâte de commencer à travailler sur l’expansion de Gross dès que possible pour assurer un approvisionnement en eau potable sûre et traitée pour la santé et la sécurité d’un quart de la population de l’État ».

Que le comté de Boulder ou ses résidents soient d’accord avec cela n’a plus d’importance.

« Malheureusement, [this is] quel litige finit par être : quelqu’un qui est fort armé », dit Loachamin. « Nous étions dans une situation très mauvaise pour essayer de négocier quelque chose, sur la base d’une décision fédérale contre nous en tant qu’entité gouvernementale locale. »

En avril, Denver Water fera ses débuts. Hartman dit qu’ils prévoient l’achèvement dans le courant de 2027, puis les 77 000 acres supplémentaires de stockage du réservoir commenceront à se remplir. Reste à savoir si Cousin et ses voisins à Gross Reservoir restent pour voir ce jour-là.

« J’ai déjà eu des nouvelles de quelques voisins. Certains voisins disent qu’ils restent, puis d’autres disent qu’ils ont déjà mis la maison sur le marché », a déclaré Cousin, ajoutant que depuis qu’il n’a acheté sa maison sur la rive nord qu’en 2018, il est toujours bloqué dans une hypothèque relativement récente. .

« Ma femme et moi sommes en quelque sorte forcés d’être ici », dit-il. « Mais dire que, si dans deux ans, nous ne pouvons littéralement pas sortir parce qu’il y a du bruit et de la poussière 24h/24 et 7j/7, je veux dire, qui veut vivre comme ça ? »



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